De qué árbol se saca el corcho

De qué árbol se saca el corcho

De dónde vienen los corchos

El ciclo de vida del corcho como materia prima comienza con la extracción de la corteza del alcornoque. La recolección tiene lugar durante la fase más activa de crecimiento del corcho, entre mediados de mayo o principios de junio hasta mediados o finales de agosto.

Un tronco de alcornoque tarda cerca de 25 años en empezar a producir corcho y ser rentable. Cada tronco tiene que alcanzar una circunferencia de unos 70 cm cuando se mide a 1,3 metros sobre el nivel del suelo. A partir de ese momento, el corcho puede cosecharse del árbol durante una media de 150 años.

La primera cosecha, que se conoce como “desbóia”, produce un corcho de estructura muy irregular y demasiado duro para ser manipulado con facilidad. Este es el llamado corcho virgen que se utilizará para otras aplicaciones distintas de los tapones de corcho (suelos, aislantes, etc.), ya que su calidad dista mucho de la necesaria para fabricar tapones.

Es a partir de la tercera y siguientes cosechas cuando se obtiene el corcho con mejores propiedades, apto para la producción de tapones de calidad, ya que su estructura es regular con un exterior e interior lisos. Es el llamado “amadia” o corcho de reproducción. A partir de entonces, el alcornoque proporcionará corcho de buena calidad cada nueve años durante aproximadamente un siglo y medio, produciendo, de media, 15 cosechas de corteza a lo largo de su vida.

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El corcho proviene de la corteza de qué árbol

Esta primera cosecha llega después de 25 años, pero la corteza de este crecimiento inicial no es lo suficientemente buena para hacer tapones de corcho, y no es hasta la segunda cosecha, que es nueve años más tarde (por ley), que la corteza tiene el nivel adecuado de suavidad y elasticidad para convertirse en un tapón – y entonces la corteza puede ser cosechada cada nueve años hasta que deja de regenerarse después de unos 250 años.

Sin embargo, Amorim se está asociando con 10 de los mayores productores de corcho para plantar una prueba de 250 hectáreas de bosque de corcho que producirá una cosecha después de 10 años iniciales, una reducción del 60% en el período de establecimiento actual.

La nueva plantación también será mucho más intensiva que el hábitat actual del alcornocal, que ve los alcornoques escasamente plantados entre pinos y olivos, junto con pastos y matorrales mediterráneos.

“Hoy en día, los alcornocales son un negocio difícil porque hay que esperar mucho tiempo, pero si podemos reducir el ciclo inicial de 25 años a 8-10 años, nos convertiremos en inversores [en los alcornoques, en lugar de sólo en la producción de tapones]”, dijo a la empresa de bebidas.

Alcornoque

Llega a alcanzar los 20 m, pero en su entorno nativo no suele ser tan alto. Las hojas son de 4-7 cm de largo, de color verde oscuro por encima y más pálido por debajo, con los márgenes de las hojas a menudo curvados hacia abajo. Las bellotas tienen 2-3 cm de longitud.

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Los alcornoques viven entre 150 y 250 años. El corcho virgen (o corcho “macho”) es el primer corcho cortado de árboles que generalmente tienen 25 años. Se necesitan otros 10-12 años para la segunda cosecha, y un árbol puede ser cosechado una docena de veces en su vida. La recolección del corcho se realiza completamente sin maquinaria.

Los alcornoques se plantan a veces como árboles individuales. Así proporcionan unos pequeños ingresos a sus propietarios. El árbol también se cultiva a veces con fines ornamentales. Los híbridos con el roble pavo (Quercus cerris) son habituales, tanto en estado salvaje en el suroeste de Europa como en cultivo; el híbrido se conoce como roble de Lucombe Quercus × hispanica.

En muchas especies de árboles la depredación de las semillas se considera un problema para el crecimiento y la reproducción continuos de los árboles, en este caso los conejos están afectando al alcornoque. Durante el desarrollo de una especie vegetal, la fase de semilla/bellota se considera la más importante y a la vez la más vulnerable. El alcornoque se enfrenta a muchos retos durante su etapa de plántula.

Cómo se fabrica el corcho

Para convertirse en la materia prima que conocemos, el corcho debe extraerse del alcornoque. El proceso consiste en extraer el corcho del árbol sin tener que talarlo. Este proceso se conoce como extracción del corcho o descortezado.

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Para no dañar la capacidad de regeneración de la corteza del árbol, o incluso matarlo si se utilizan técnicas equivocadas, el corcho se extrae durante la temporada de crecimiento activo del árbol. Por tanto, la recolección del corcho se realiza entre mediados de mayo y finales de agosto.

Los recolectores de corcho deben evitar matar al árbol dañando los vasos que le proporcionan la savia. Por ello, manejan sus hachas con mucho cuidado y precisión. Suelen tener mucha experiencia en la realización de este complicado procedimiento.

La primera cosecha se realiza en árboles de entre 25 y 30 años. El corcho que se extrae es un corcho macho que no está destinado a la producción de tapones de corcho. Al ser especialmente duro e irregular, se utiliza para fines de aislamiento o para suelos.

La segunda cosecha tiene lugar nueve años después. Esta cosecha produce el primer corcho de reproducción. Aunque no es tan duro como el corcho de la primera cosecha, su calidad no es suficiente para producir tapones.

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